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生硬的数字和数据新闻:这么近,那么远

作者:Meredith Broussar(美国天普大学新闻学院教授,教授数据新闻课程)

翻译:尤海佳

镝说:

如何从生硬纷繁的数据中挖掘出新闻?这个问题就像一座独木桥,架在数据和新闻之间。本文将告诉你正确的“过桥”方法,也是从一座塌掉的桥讲起,论这座桥如何在数据新闻中出现,这背后涉及到的数据新闻运作的点点滴滴,就是你一定要牢记的正确的过桥方法。

计算能力,或者说数字素养,是数据新闻的核心。如果你想培养更高的数字素养从而从事数据新闻方面的工作,有一个方法,就是想想一匹马的故事。

这是我在我费城房子附近的小树林中遇到的事情,具体点说,设想你站在一个小木制廊桥的一端,对面是一匹高头大马和一个骑手。那匹马很高大,桥却很小,摇摇晃晃的。如果一匹马、一个骑手和一个徒步者同时站在桥上,这桥会塌掉吗?

要是问我这个问题,我回答是:不知道。因为我只是在那匹马和骑手过桥时礼貌地站在原地等。

除了过桥的恐惧,在重力作用下,桥确实会塌掉。而与这座桥梁倒塌有关的新闻报道中,一部分与人有关:谁受伤了、受害者是谁等等。

另一部分报道,则是通过数据得到的。桥梁是基础设施的一部分,基础设施都要通过检测。这样每座桥都会有检测数据,或者说应该有检测数据(某种程度上记录这些数据是为了防止桥梁的塌陷)。

任何可以被检测的事物都有可能是一个含有丰富数据量的新闻来源,找到机会去讲述由数据驱动的新闻是培养数字素养的第一步。

数据可以解决一些问题,但不是所有问题

假如你(幸运地)没有在桥梁坍塌的现场,而你想要通过自己对马和桥梁的想象写一篇新闻。

首先你应该得到相关的数据。桥梁的名字、桥梁的检测数据(包括结构评估,检测条款)等,这些数据都可以在美国交通部的高速公路管理局全国桥梁所的数据库里找到。

《美国信息自由法案》规定你可以拿到以上的数据信息,但是想把这些数据拿到手最简单的办法是向IRE/NICAR Date Library预定。

IRE数据库可以告诉你:桥梁是何时建造,有多少车道以及其他用以确认桥的整体质量的数据。IRE的数据库有从2004年到2013年的数据。而NICAR里的数据可以追溯到1994年。一个IRE会员可以在写作数据驱动的新闻上获得各种有益的帮助。

接下来的一步,是发现数据中的问题,人们称此为“质问数据”。你应该知道数据是无声的,你只能从中得到一些特定的答案。

在我的数据新闻课上,学生们经常这样问道“那些骑马的人在桥坍塌的时候,比不骑马的人更容易死吗?”要回答这个问题要求我们要去计算出这两者相关性,并试图去量化它们。

但,千万不要这样做。你很快就会明白,事物之间的“关联”并不意味着它们之间存在“因果关系”。世界上到处都是虚假的联系。

计算相关性,复杂且费时。一个新的新闻需要简单且容易计算的事物。因此,我们要把注意力放在差异性的计算上。

差异性包括两个维度:数据上的差异性和概念上的差异性。在研究一个事物概念上的差异性时,有一个简便方法,就是计算出“它现在是什么”和“它应该是什么”。

例如,我们可能会从数据中弄明白“哪些桥是过了保险期需要检测的”。换句话说就是这些桥何时被检测和它们“应该”何时被检测之间是否相称?

任何发生交通事故的桥梁每隔X个月都应该检测一次。X则是具体情况而定,但是应该在0-48个月之间。“每座桥距离上次检测的确切时间是多少”这个问题的答案可以从那些数据中得到,这就是数据的作用。

简而言之就是下面的公式:New-Old=Change.

用在这个例子上,就是:桥梁应该每隔四年检测一次。四年,也就是48个月,1460天。如果桥梁上次检测日期和上上次检测日期之间的差距超过1460天,那你就得到了一个新闻。

方程式是这样的:

Old=最近第二次检测的日期New=最近检测的日期New-Old=Change

如果Change>1460天,即48个月,那你就可以写一个类似于“当地桥梁长期未检测”的新闻。当然,这需要你实地去验证。

数据是一种资源,它要求你对任何有争议的信息进行确认。

你要去和桥梁管理机构交涉让他们回应此事:经过查证这些桥梁的检测频率确实和数据显示的不符。你要去问桥梁专家:为什么这些桥梁没有检测或者桥梁不修缮的后果。你也可能需要去和其他数据新闻者交流,他们可以在NICAR和DDJ上找到关于此桥梁的邮件列表。

培养数字素养需要有信心

在培养数字素养过程中,还有一件事需要注意,就是要阅读。不限于是网络上的论文和专题报告,你必须阅读所有相关书籍。有一些极好的书籍是专门写给普通读者和新闻工作者的,包括Sarah Cohen的 Numbers in the Newsroom;Jordan Ellen berg的 How Not to be Wrong;John Allen Paulo的 Innumeracy or A Mathematician Reads the Newspaper;Joel Best的 Damned Lies and Statistics。

be wrong
阅读的时候,你会逐渐摆脱对于数学的恐惧。相信吧,你的数学远比你想象的要好。数学家John Allen Paulos,也在他的 Innumeracy or A Mathematician Reads the Newspaper一书中告诫我们,数学(尤其是新闻数学)并不是那么触不可及。

他在书中这样写道:“每个人都有可能在关系、争论、图形和汇率变化之中培养出对于数字和概率的客观的理解”。其中大部分都可以使人在数据素养上更加有信心。

当然你也可能犯错,但是新闻写作往往是集体工作,而不是独身冒险。你最好在新闻出版前,向那些可以证实你成果的人,寻求到帮助。

从小的地方着手

做第一个数据新闻时,你不应该放眼太宽。首先,你要写一篇能快速传播的新闻,之后,再慢慢做大。

写桥梁新闻最好的方法,就是借鉴前人的经验。一个数据新闻工作者写一则桥梁的新闻,就像一个计算机科学家写一个“Hello,World”的程序一样简单。

从基础技术入手不失为一种好方法。借鉴其他新闻工作者关于桥梁的新闻,并因地制宜,你就会在培养数字素养的道路上,走得很好。

一则桥梁的新闻,可以通过一张图片或地图,展示事故涉及的范围,从而使新闻变得简洁讲究,就像The State Journal-Register in Illinois 上的这则新闻一样:The State Journal-Register in Illinois

(链接:http://www.sj-r.com/article/20130708/NEWS/307089912)

这也可能是一则即时新闻,2013年Skagit River Bridge倒塌后,Seattle Times 这样报道:

Skagit River Bridge
(链接:http://www.seattletimes.com/seattle-news/span-wasnrsquot-built-to-take-critical-hit/)

这也可能是一篇覆盖整个国家的调查页面,就像2008年的这篇报道一样:08年报道

(链接:http://www.nbcnews.com/id/25956395/ns/us_news-bridge_inspections/t/bridge-collapse-revealed-holes-federal-data/)

Msnbc.com的新闻记者Bill Dedman这样报道,他是走在了这项调查计划的前列,并且让读者们自己去发现他们社区中的一些可能存在危险的桥梁。

“我们做了一个叫做‘Bridge Tracker’的地图显示器,可以让读者和用户及时关注桥梁检测的消息”,他在书中这样写道。

同时,Dedman也指出,这个事件可能会影响到当地的政策制定者,“因为这些未经检查的桥,有些就连接着国家高速公路管理者的家和他们的工作地点”,他这样写道。

你的上班路上,有存在结构问题的桥梁吗?你家附近有那些危险的桥梁吗?这些问题,你都可以从数据中得到答案。

访问NBCNews的数据库,你就能知道你家附近桥梁的名称。你也可以从NICAR的数据库中,得到桥梁检测的数据,了解到这些桥梁是否经常检测,曾检测出什么问题(如果有的话)。理想情况下,你可能不会发现任何问题,但是,你很有可能发现问题。

任何情况,你都能发现一些足够有趣的信息,神奇地觉得自己对此很熟悉。这样你就会找到一个写新闻的灵感,并且,你是通过数据找到它。

via:镝次元数据新闻

End.

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